Lorsque Steve Jobs est apparu pour la première fois sur une scène pour dévoiler le premier iPhone au monde en 2007, il s'est vanté du fait qu'il mettrait Internet dans les poches de millions de personnes.

De nos jours, cet événement de lancement est considéré à la fois comme un tournant dans l’histoire d’Apple et comme le début du boom mondial des smartphones qu’il a déclenché. Mais un fait souvent oublié sur le premier iPhone est qu’il était presque impossible d’accéder à Internet en déplacement. L'appareil ne prenait pas en charge les réseaux mobiles de troisième génération, la 3G, ce qui signifie que les utilisateurs d'iPhone étaient bloqués avec les signaux Wi-Fi domestiques.

Aujourd'hui, plus de dix ans plus tard, Apple est confronté à un retard "à la fête" du 5G où beaucoup de concurrents ont déjà franchi la porte d'entrée. Les services dits 5G, qui devraient être mis en ligne cette année, promettent des vitesses de téléchargement jusqu’à 100 fois supérieures aux réseaux existants. Les opérateurs de téléphonie mobile se démènent pour que leurs propres réseaux 5G fonctionnent. EE, le plus grand opérateur britannique, a annoncé sa présence dans 16 villes, de Belfast à Birmingham. Verizon des États-Unis sera lancé dans 30.

Les fabricants de smartphones sont eux aussi dans la course aux armements. Samsung a récemment annoncé qu'une version de son nouveau téléphone phare serait compatible avec la 5G. La semaine dernière, des sociétés comme Huawei, Oppo et Xiaomi ont suivi, dévoilant leurs propres combinés 5G au Mobile World Congress de Barcelone, le plus grand salon professionnel du secteur.

Apple a tendance à ignorer ces shows, préférant organiser ses propres événements soigneusement conçus. Mais les annonces de la semaine dernière signifient qu’il est désormais le seul des quatre plus grands fabricants au monde à ne pas publier ses plans pour un appareil 5G. De plus, les observateurs du secteur ne s’attendent pas à ce qu’un iPhone 5G arrive avant la fin de 2020, ce qui donne à ses concurrents une longueur d’avance de 18 mois. "Nous sommes assez confiants de ne pas voir un iPhone 5G cette année", a déclaré Chris Caso, analyste des télécommunications chez Raymond James.

Apple s’est lancée dans une série de batailles juridiques avec Qualcomm, premier fabricant mondial de modems cellulaires sur lesquels les smartphones s’appuient pour se connecter aux réseaux mobiles.

Qualcomm, basé sur la côte californienne du siège d’Apple à San Diego, dans la Silicon Valley, fait partie intégrante du secteur de la téléphonie mobile depuis trois décennies. Ses brevets de réseau sans fil lui permettent d’obtenir une commission sur chaque téléphone mobile vendu dans le monde. Dans le cas d’Apple, cela représente environ 7,50 dollars par iPhone vendu, soit des milliards de dollars par an. En 2017, Apple a ordonné à ses fournisseurs de cesser de payer à Qualcomm et a poursuivi la société en justice, arguant que ses demandes de redevances étaient exorbitantes.

En réponse, Qualcomm a poursuivi Apple dans le monde entier, remportant des concessions en Chine et en Allemagne. La société a même demandé aux autorités d'interdire l'importation d'iPhone aux États-Unis. Apple a cessé d'utiliser les modems propres à Qualcomm dans son iPhone, mettant ainsi fin à un partenariat de sept ans en faveur de versions concurrentes d'Intel.

Cette bataille risque de se faire aux dépens d’Apple et de sa technologie de pointe. Intel, désormais le seul fournisseur de modems d’Apple, a admis que ses premiers chipsets 5G ne seraient pas disponibles avant l’année prochaine. Comme pour tordre le couteau, Qualcomm a déjà lancé sa deuxième génération de puces. Apple a commencé à utiliser ses propres modems, mais on ne s'attend pas à ce qu'ils entrent dans le prochain iPhone.

Si Apple est en retard avec la 5G, la question est de savoir si cela compte. L’entreprise aurait certainement besoin d’un coup de pouce pour augmenter ses ventes: à la fin de l’année dernière, les ventes d’iPhone avaient chuté de 15%. En revanche, l’entreprise est rarement la première à adopter une nouvelle technologie. L'iPhone n'était pas le premier smartphone. Des fonctionnalités telles que des écrans plus grands, la recharge sans fil et les paiements sans contact figuraient déjà sur les smartphones de leurs concurrents avant que Apple ne les adopte.

"Apple n'a jamais été un grand adoptant des dernières technologies", déclare Mark Hung, analyste chez Gartner. Hung affirme qu'il est peu probable que la 5G soit utilisée auprès de la plupart des consommateurs avant au moins l'année prochaine.

Même si les consommateurs ont accès à la 5G, il est difficile de savoir combien le remarqueront. Les réseaux affirment que la technologie sera largement utilisée pour augmenter la capacité de stockage dans les lieux achalandés où la bande passante 4G existante est étirée, du moins au début. Cela signifie que la 5G atténuera le «resserrement des capacités» qui frustre les consommateurs, mais ne constituera guère une caractéristique "meurtrière". Gene Munster, ancien analyste de Wall Street Apple devenu investisseur en technologie, a déclaré que ce ne sera pas avant la fin de 2022 que les trois quarts de la population américaine bénéficieront d'un service 5G. «Le thème de la 5G est très en vogue», dit-il.

La Chine investit des milliards dans le déploiement de la 5G et devrait représenter près de la moitié des abonnés à la 5G d'ici 2025. Si Apple est perçu comme étant en retard sur la courbe en Chine, cela pourrait nuire davantage à la position de la société sur le marché: ses ventes dans ce pays ont diminué d’un quart à la fin de l’année dernière. Caso, de Raymond James, dit qu'il est peu probable que les utilisateurs d'iPhone l'abandonnent simplement pour avoir accès à la 5G, mais l'absence de cette fonctionnalité pourrait signifier que les consommateurs retardent les mises à niveau, ce qui coûtera des milliards à Apple. "Si Apple souhaite convaincre ses clients de mettre à niveau leurs téléphones, ils doivent proposer quelque chose d’attrayant", dit-il.


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